הירוקים השלימו ניצחון כפול על אלופת מלטה (1-6 בסיכום). ג'וזף מבונג העלה את האורחים ליתרון (32), אבל דולב חזיזה המחליף בישל פעמיים לאריק שוראנוב (69) ופרנזי פיירו (84) שהפכו את התוצאה. כעת מחכים ליריבה בסיבוב השני

מערכת רדיו חיפה פרסום: 22:10 - 18/07/23
שחקני מכבי חיפה חוגגים | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה
שחקני מכבי חיפה חוגגים | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה

מכבי חיפה אירחה הערב (שלישי) את האמרון ספרטנס באצטדיון סמי עופר. זה אמנם רק הסיבוב הראשון המוקדם של ליגת האלופות, אך קרוב ל-30 אלף ירוקים מילאו את היציעים, עם יתרון משמעותי של 4-0 מהמשחק הראשון. ליאור רפאלוב ערך הופעה ראשונה בסמי עופר עם סרט הקפטן והתקבל בתשואות. גם אריק שוראנוב ומאור קנדיל ערכו הופעות בכורה ב-11.

שחקני מכבי חיפה | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה
שחקני מכבי חיפה | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה

דגו הפתיע כשפתח עם עילאי חג'ג' הצעיר על חשבונו של דין דוד. תחילת המשחק היתה רגועה יחסית וההזדמנות הראשונה של מכבי הגיעה בדקה ה-16. מהלך יפה ודאבל פס בין ליאור רפאלוב לדיא סבע, השאיר את האחרון לבדו מול מרקטי, אבל הבעיטה היתה ישירות לידיו של האיטלקי. בדקה ה-32 דווקא האורחים עלו ליתרון מפתיע. בילבול בהגנת מכבי חיפה הביא את הכדור לג'וזף מבונג, שכבש את ה-1-0 להאמרון ספרטנס.

עילאי חג׳ג׳ מול ג׳וזף מבונג | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה
עילאי חג׳ג׳ מול ג׳וזף מבונג | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה

שתי דקות לאחר מכן, כדור עומק של פייר קורנו השאיר את ליאור רפאלוב במצב נהדר. ממנו הכדור הגיע לאריק שוראנוב, שבעט שטוח, אך הכדור חולץ מקו השער. 1-0 לאורחים אחרי 45 דקות.

במחצית השנייה מסאי דגו ביצע חילופים. דניאל סונדגרן ועלי מוחמד נכנסו במקומם של גוני נאור ועילאי חג'ג'. בהמשך נכנסו גם דולב חזיזה וצ'ארון שרי. מכבי חיפה השתפרה מאוד עם החילופים. דיא סבע היה הראשון להחמיץ, אחרי שכבר עבר את השוער ונבלם על קו השער. בדקה ה-67 השופט שרק לפנדל לזכות חיפה אחרי ספק נגיעת יד ברחבה. שופטי המסך קראו לו והוא ביטל את ההחלטה. שתי דקות לאחר מכן הגיע השוויון.

אריק שוראנוב לפני השער | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה
אריק שוראנוב לפני השער | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה

צ׳ארון שרי הכניס כדור עומק מצויין לדולב חזיזה, שהשאיר בנגיעה את אריק שוראנוב לבדו מול השער, האחרון השווה בקלות. 1-1 בסמי עופר.

בדקה ה-84, הגיע המהפך. עוד מהלך קבוצתי נהדר של מכבי חיפה הוביל למהפך. דולב חזיזה קיבל כדור ברחבה והפעם השאיר לפרנזי פיירו, שמול שער ריק עשה את ה-1-2 לאלופה. התוצאה נשמרה עד הסיום ומכבי פתחה עונה בבית עם ניצחון 1-2, גם אם היריבה לא מרשימה, לירוקים חשוב היה לפתוח עם "וי" את העונה.

פרנזי פיירו וחזיזה חוגגים | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה
פרנזי פיירו וחזיזה חוגגים | צילום: אסף פטוקה, מכבי חיפה